UCLASS美国重型舰载隐身无人机

2013年12月20日,美国海军航空作战主管、海军少将迈克•马纳泽尔(Rear Adm. Mike Manazir)在接受美国海军协会新闻栏目采访时表示,正在研制的“无人驾驶、航母弹射起飞的空中监视与打击”(UCLASS)飞机的起飞重量将达到7-8万磅(31.8-36.3吨),比X-47B舰载无人作战飞机技术验证机的4.4万磅(20吨)大得多;该机的尺寸将与F-14舰载重型战斗机(译者注;已退役)相当。

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这样的UCLASS飞机要比海军在仅仅六个月前设想的要大得多、强得多;并且马纳泽尔明确表示,UCLASS飞机在2018-2020年形成初始作战能力时,海军将获得一型可在非宽松环境中作战的无人机。

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马纳泽尔承认UCLASS飞机的概念一直持续变化,并表示海军已增加了对该机搭载武器和传感器包的要求。洛马公司、波音公司、诺格公司和通用原子航空系统公司正准备竞争UCLASS飞机最终设计,马纳泽尔透露部分方案的机长可达68英尺(20.7米),比F/A-18E/F“超级大黄蜂”舰载战斗机还长8英尺(2.44米)。他还透露该机将可连续飞行14小时。除用于情报、监视与侦察(ISR)和打击任务之外,海军还希望该机可用作空中加油机,以延伸其舰载战术战斗机特别是F-35C战斗机的航程——马纳泽尔明确表示海军将为UCLASS飞机增加为其他飞机加油的能力,该机在提供2万磅(9.1吨)燃料之后仍可连续飞行7.5小时。除此之外,海军还在探寻如何将UCLASS飞机用于在对抗空域内进行战斗识别,按照海军目前的预想,这是F-35C将要执行的一项任务。

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马纳泽尔同时指出,UCLASS飞机不会具备和F-35C同等的隐身能力,这样会超出需求;但该机将会具备某种程度的隐身能力。海军还可能考虑为该机配装多枚AIM-120中距空空导弹,将其作为“机器人僚机”,补充F/A-18和F-35C战斗机的空战火力;此时,海军可能会采用E-2D“先进鹰眼”预警指挥机或F-35C长机来指挥UCLASS飞机;但是,有关将哪些任务从有人驾驶军机转移到UCLASS飞机的构想仍在继续演进。马纳泽尔还表示,在2030年之前,海军已积累UCLASS的作战使用经验之后,将更全面系统地了解该机为航母舰载机联队带来的改变。

2014年7月14日,美国国防官员们告诉美国海军学会新闻栏目,由于对“无人驾驶、航母弹射起飞的空中监视与打击”(UCLASS)项目的一系列要求面临争议,美国国防部长办公厅将举行一次UCLASS项目要求审查会,为此美国海军已推迟了在7月发布该项目的招标书(译者注:指ULCASS项目“技术发展”阶段招标书)的计划。

在本周,美国国防部副部长罗伯特•沃克将与美国海军的官员举行一次会议,讨论有关UCLASS飞机的要求;本周三,美国国会众议院武装部队委员会海上力量与投送部队分委会将就对UCLASS飞机的要求举行一次听证会。此后,在本月晚些时候,由美国国防部参谋长联席会议副主席詹姆斯•温内菲尔德上将领导的国防部国防采办委员会(DAB)将举行一次会议,会上DAB将对UCLASS的招标书给予最终批准。因此,美国海军航空系统司令部(NAVAIR)发言人表示,UCLASS项目仍在向前迈进,NAVAIR预期将在今夏发布完整的招标书。

在审议确定美国2015财年国防授权法的过程中,美国国会众议院版《2015财年国防授权法》对美国海军为UCLASS项目申请的4.03亿美元经费进行了限制;如果该要求在奥巴马最终签署的《2015财年国防授权法》中得到保留,这笔经费将被暂时搁置,直到美国国防部完成一项新的舰载无人作战飞机研究并向国会提交结论。一部分人认为UCLASS飞机应当是具有良好武装的高端隐身突防型无人机,与航母舰载机联队协同执行任务;另一些人认为该机应当相对独立操作,在航母打击群周围提供连续的侦察监视“轨道”(译者注:此处指大气层内的不间断侦察监视巡逻圈),具有轻度打击能力(译者注:目前提出的要求是后一种)。罗伯特•沃克在出任国防部副部长之前,曾在2008年的与他人合作撰写的一份报告中,倡导发展一种可突防先进防空网的高端舰载无人作战飞机。

在参谋长联席会议副主席海军上将詹姆斯(James “Sandy” Winnefeld)主持的国防采办委员会(DAB)9月10日会议之后,将会发布该招标书。海军无人航空和打击武器项目执行官(PEO U&W)迈特温特(Mat Winter)表示,DAB将(在会议上)完成海军航空系统司令部提出的UCLASS项目概念的最终审核。

在DAB会议后,NAVAIR将仅向波音、通用原子、洛克希德氠丁和诺斯罗普格鲁门四家公司发布招标书,这四家公司与NAVAIR签订了UCLASS项目的初步设计评审(PDR)合同。温特表示,“(招标书的发布)需要等待国防部高级官员的最终讨论和批准,预计该阶段将在未来三周内进行。”

然而,NAVAIR的UCLASS概念在提交DAB审议前,需要通过国防部副部长鲍勃茠克的额外评审。美国海军研究所新闻网站了解到沃克的评审暂定在八月底。沃克的评审是采办流程中的额外步骤,直接导致了预期于七月发布的UCLASS招标书的推迟。