跃入海天:滑跃航母掠影

作者:西西河 Silvia

航空母舰是现代海上强权挥舞的铁拳。航母的主要作战武器就是其携带的舰载机,因此舰载机的数量和质量决定了这只铁拳的打击力度。作为世界头号军事强国的美国拥有全球最为强大的航母——10艘排水量9万吨以上的在役核动力航母,每艘携带的舰载机超过80架。这使得美国海军稍小的平顶船都不好意思自称航母,尽管块头够大,也携带了不少舰载机。

航空母舰

不仅如此,美国还垄断了航母上的重中之重——蒸汽弹射器的制造。蒸汽弹射器是随着喷气式飞机的上舰,开始大行其道的。二战中的航母所携带的螺旋桨飞机,重量轻,低速性能好,不需要弹射器也能升空作战。而现代喷气式舰载机由于重量大,要求的起飞速度高,完全依靠自身发动机的加速,几乎不可能从航母上安全起飞。因此,能将飞机瞬间加速到起飞速度的蒸汽弹射器,成了大多数舰载机能够满载升空作战的关键。

尽管原理上并不复杂,但能制造大功率,高可靠性的蒸汽弹射器的,目前只有美国一家。连法国这样一贯主张军事独立自主的国家,其戴高乐号航母所装备的弹射器,也是花大价钱向美国购买的。这还是看在北约盟国的面子上。至于俄罗斯和中国这种过去,现在和将来的对手,就想都不要想了。



英伦诞生

英国是曾经的海上头号霸主,也是世界上最早实践航母建造和作战的国家之一。在二战初期的1940年,皇家海军舰载机从卓越号航母上出击,奇袭意大利塔兰托军港的经典战例,开辟了世界海战的新模式,成为后来日本空袭珍珠港的蓝本。英国在二战中拥有仅次于美国的第二大数量的航母,为战胜德国潜艇的绞杀战,赢得二战的最终胜利,立下了汗马功劳。

虽然靠着美国的帮助,英国战胜了德国,保住了战胜国的名头,但也只是惨胜而已。战争完全拖垮了昔日的日不落帝国,其在亚非拉的殖民地在二战后纷纷独立。皇家海军由于财政收缩,不断地削减规模。原先庞大的航母群也纷纷开进了拆船厂,或是变换军旗,远走他乡。一些地区的小强国如巴西,澳大利亚,印度和阿根廷等趁机实现了突破,过了一把航母瘾。

在六十年代,由于进一步的财政赤字,英国工党政府终止了战后重新设计的大型航母项目,彻底接受了自己的位置——美国领导下的北约跟班。从此皇家海军躲在了美军航母的保护伞下,不必独自面对高强度的空中攻击。但为了对付日益严重的苏联潜艇的威胁,英国决定将在原先航母舰队中执行反潜任务的大型巡洋舰升级为反潜航母。这就是日后一朝名扬天下的无敌号航母的由来。但当时为了预算在议会通过,无敌号还是穿着反潜巡洋舰的马甲。

与此同时,英国西德利飞机公司研制的垂直起落战斗机取得了重要进展,在现役的老式航母上成功试验了垂直起降。因此英国决定将该战斗机项目继续推进,发展出配备于反潜航母的海鹞战机。其战斗作用是在反潜战中,驱逐前来骚扰的苏联陆基飞机。

无敌号航母1973开工建造,1980年入役。全长209米,航空甲板长185米,宽35米,满载排水量为20600吨。携带12架海鹞和10架直升机。同级航母共建造三艘,分别为无敌号,卓越号和皇家方舟号。

无敌号航空母舰

除了海鹞式垂直起落飞机外,无敌号还装备了一件革命性的东西,那就是滑跃起飞甲板。众所周知,机翼是飞机产生升力的主要部件,也是最有效的部件,但它要求飞机必须有一定的速度。象海鹞这样靠发动机的蛮力来实现的垂直起降,油耗巨大,起飞重量也非常有限。直接后果是,海鹞的作战半径小,留空时间短。如何将这两种方式结合起来,英国人想出了短距起落——海鹞的发动机喷管先完全向后喷气,飞机加速滑跑一段距离后,喷管再迅速向下倾转,利用发动机的推力补齐起飞所需的升力,海鹞也就可以一跃而起了。可以看出,这种起飞的操作方式是比较复杂的,但好处还是大大的。实践证明,采用适当的短距起飞,海鹞的起飞重量可以增加30%。我们可以进一步想到,既然倾转发动机的喷管可以产生垂直方向上的升力,那么在滑跑的尽头,倾转整个飞机的姿态,机头上仰,让发动机向下喷气,也能帮助飞机实现短距起飞。英国海军中将泰勒据此发明了滑跃起飞:飞机先在跑道平直段上加速,然后冲上跑道尽头的高坡,开到最大加力的发动机在这时产生一个向下的分力,使飞机在机翼升力和发动机推力的合力下,一跃而起,飞入蓝天。

英国人首先在无敌号上建造了滑跃起飞甲板,在试用满意后,又将已服役的老航母竞技神号进行了改装。竞技神号满载排水量28700吨,航空甲板长227米,宽49米,是二战期间开工建造的老航母,同级的航母共建造了四艘。在1957年完工时,还是比较先进的:除了蒸汽弹射器外,还装备了斜角甲板,在放飞的同时,可以回收飞机。这也是英国人的发明。在其漫长的服役期内,竞技神号经过一次次的改装,从弹射起飞的普通航母,改装成两栖直升机航母,再变身为直升机反潜航母,最终进化成装备垂直起落飞机的滑跃型航母,搭载7架海鹞和9架海王直升机,可谓经历丰富了。

让竞技神号经历更加传奇的是,在已经决定要退役的暮年,还赶上了一场现代海战,并因此焕发了第二春。这对于二战后服役的军舰来说,可不太容易。有不少战舰服役了几十年,连敌人的面都没见过,一次像样的战斗都没有打过。

在七十年代后期,英国的经济愈加凋零,政府考虑将刚刚建成的无敌号,卖给澳大利亚,而正在服役的竞技神号,也预定于1982年除役。眼瞅着新兴的垂直起落舰载机和滑跃型航母就要未老先衰,成为明日黄花的时候,南大西洋的一声枪响,让情况出现了180度的转机。

1982年阿根廷在多年谈判未果的情况下,出兵占领了英国的海外领地马尔维纳斯群岛(英国人称为弗克兰群岛)。当时的英国首相撒切尔夫人强硬回击,将皇家海军仅有的两艘航母号和无敌号,编入特混舰队,浩浩荡荡地杀向南大西洋,不仅带上了所有的海鹞,还把皇家空军的鹞式也拉上了船。经过百日征战,英军大获全胜,不仅成功夺回了马岛,而且损失远小于阿军。阿根廷的加尔铁里军政府因此垮台。

战争是武器的最好宣传广告。在三个多月的时间里,每天的电视新闻,让海鹞在全世界人的眼前尽情表演。由于马岛距离阿根廷本土较远,同样腿短的阿根廷老式陆基战机在对阵海鹞时,左支右绌,颓现劣势。这简直就是上帝特意安排的拯救新技术的绝好广告。在经历了开局初期的黯淡时光后,垂直起落舰载机和所搭乘的滑跃型航母,终于迎来了春天。真可谓养在深闺人未识,一朝撩面惊世人。

马岛战役让英国人认识到,必须装备航空母舰才能维护自己全球的外交利益,因此不再考虑出售无敌号了。两艘同级的航母卓越号和皇家方舟号也顺利服役,替代了老旧的竞技神号。而竞技神号也因为在马岛的精彩表现,找到了新东家——印度,更名为维拉特号,在印度洋上开始了新的职业生涯,并一直服役至今,可能是世界上服役时间最长的航母了。

欧陆长成

作为当今第一海上强国的美国,对军事技术有着高度的敏感。就在英国垂直起落战机逐渐成熟,并开工建造无敌号航母的七十年代,美国提出了制海舰的概念,其构想就是在以前的护航航母的基础上,进一步强化反潜作战能力。除了大量装备反潜直升机外,还配备了少量垂直起落的海鹞,用以保护自己的反潜直升机。这与英国的无敌航母和苏联的基辅航母基本上是同一概念,但美国海军把它作为对已有的超级航母的一种廉价的补充,以高低搭配的方式,弥补因为经费所限导致的超级航母在数量上的不足。

美国海军改装了已有的两栖登陆舰关岛号,进行了海鹞的上舰试验。但海军内部对制海舰的生存能力一直心存疑虑。为此美国又提出了更大型的制海舰,排水量从14000吨加倍为30000吨,所载的海鹞也从4架增加到20架。但直到1981年计划终止,也没有开工建造。不过已经上舰的海鹞,从此成了美国海军陆战队的标准装备,配备于已有的两栖登陆舰。为此麦道公司与英国航宇合作,按美军要求改进了海鹞,这就是美军编号AV-8的由来。

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就在美国放弃制海舰设想的时候,大西洋这一边的西班牙独具慧眼,看中了小型制海舰的概念,买下了美国人手中的设计,开始了一段成功的商业传奇。

1977年西班牙的国营造船厂开工建造亚图里亚斯亲王号航母。建造过程颇为漫长,直到1982年才下水,1987年第一次海试。与美国的原始设计相比,亲王号的排水量增加了三千吨,达到了16700吨。航空甲板长176米,宽29米,并且根据英国的经验,加装了12度上仰角的滑跃起飞甲板。可以搭12架海鹞和17架直升机。

作为三流的海上强国,西班牙海军并不需要强大的攻击型航母,只要能完成基本的海上反潜任务即可。更重要的是西班牙利用亲王号的两栖登陆能力,赋予它救灾的角色。而正是其救灾的能力,吸引了泰国海军的注意。泰国在亚洲金融风暴之前,腰包还是比较鼓的。1989年泰国受到强台风袭击,损失惨重。更要命的是,泰国海军因为缺乏合适的船只和飞机,救援乏力。于是在1992年下单,让西班牙以亲王号为基础,设计建造加克里·纳吕贝特号轻型航母。一时间在世界上引起了不小的轰动,赚足了眼球,也刺激了中国国内民间的航母争论。

1996年纳吕贝特号下水,1997年正式服役。与西班牙的亲王号相比,泰国的纳吕贝特号航母大量采用民用造船标准,装备上也简单了很多,雷达和防御武器都是猴版的。虽然外形尺寸差不多,但排水量少了不少,满载才11485吨,是目前最袖珍的航母。西班牙也将自己已经老旧的海鹞一并转卖给了泰国。随着金融风暴的来袭,泰国海军的军费立马缩水了很多,海鹞们还没有形成战斗力,就退出了编制,封存在芭提雅的简陋机棚里,等待着是走向博物馆,还是拆机厂的命运安排。纳吕贝特号现在只装备直升机,保留救灾的功能。作为泰国海军的旗舰,纳吕贝特号更多地担当着泰国国王仪仗队的角色。

2013年亚图里亚斯亲王号退役。西班牙于2003年开工建造更大的两栖航母胡安·卡洛斯一世号,满载排水量增加到了27075吨。该舰融入隐形设计,舰长231米,航空甲板宽32米,同样也装备了滑跃起飞甲板。与亲王号相比,卡洛斯号大大强化了两栖登陆作战的能力:除了海鹞外,新舰还可以起降重型运输直升机CH-47和旋翼机V-22鱼鹰。未来将换装F-35B垂直起落舰载机。除此之外,船舱内还能运载900余人的海军陆战队,46辆豹2坦克,登陆艇和气垫船,两栖作战能力相当强悍。卡洛斯号已于2010年服役。

西班牙阿斯图里亚斯王子号航空母舰

与亲王号类似,西班牙人又一次成功地把航母外销到了其他国家。不过这一次就不是泰国这样的小角色了,而是南半球的海上雄主——澳大利亚。澳大利亚在二战后,曾装备过悉尼号和墨尔本号英制航母,具有一定的航母使用经验。2007年西班牙成功地击败法国,获得了建造两艘堪培拉级两栖登陆舰的合同。堪培拉级的基本设计以卡洛斯号为蓝本,外形基本相同。同样也装备了滑跃起飞甲板,为以后F-35B进驻留有余地。堪培拉级的武器装备按澳大利亚要求由BAE系统澳大利亚公司完成。目前首舰堪培拉号正在进行海试,二号舰阿德莱德号船体也已完成,运抵澳大利亚加装武器系统。西班牙因此成为当今世界上出口新航母最多的国家。紧随澳大利亚之后,土耳其也表示了对西班牙航母的强烈意向。

与西班牙类似,意大利海军也参照制海舰的概念,在1981年开始建造自己的轻型航母加里波底号,其满载排水量只有13200吨。在1985年服役时,是当时世界上最小的航母。加里波底号全长180米,航空甲板长174米,宽30米,可以搭载包括海鹞在内的18架舰载机。与西班牙类似,意大利海军也没有太多的海外部署和攻击的要求。加里波底号主要承担了两栖登陆的任务。其大面积的航空甲板,是理想的运输和停放各种登陆车辆和物资的场所。与亚图里亚斯亲王号不同,加里波底号的滑跃甲板的上仰角只有区区的4度,就是为了保留更多的平坦面积,以便摆放众多的登陆器材和物资。加里波底号在迄今近三十年的服役时间里,从科索沃,到阿富汗,再到利比亚,积极参加了北约的一系列军事行动,但从未真正进行过登陆作战。

意大利于2001年开始建造更大的加富尔号航母,2008年服役。该舰长244米,满载排水量达到了27900吨。为了保留更多的平坦的航空甲板,与加里波底号类似,滑跃起飞甲板上仰角只有4度,而且只占了一半的船头。加富尔号目前搭载有8架海鹞和12架海王直升机,将来等F-35B投产后,再换装15架F-35B。加富尔号具有不错的两栖战斗力,可以运载325人的海军陆战队,24辆主战坦克和大量的轻型装甲车。不过它的首次行动是参加海地救灾。

加富尔号航母